SpaceX的月球计划到底有多疯狂?

来源:彭博商业周刊 | 发布: | 发布时间:2017-04-20,星期四 | 阅读:522

撰文:Adam Minter

太空探索技术公司的步伐更快、成本更低,这也是它似乎有信心将NASA甩在身后的原因之一

美国企业要想战胜中国等对手,成功实现这些目标,NASA的帮助必不可少

2018年底,如果一切按计划进行,将有两名游客钻进太空舱,被发射升空,展开一场为期一周的探月之旅。这是棒呆的情侣假期,由埃隆·马斯克(Elon Musk)的太空探索技术公司(SpaceX)独家提供,此前刚刚公之于众。或许这还打响了一场与以往大不相同的新太空竞赛。

与冷战时期不同,当前的这场竞赛不是发生在国与国之间,而是发生在太空探索技术公司这样的创业公司与政府航天部门及传统的承包商之间。月球立即受到追捧。但长期来看,胜利将归于在降低成本的同时能加快探索步伐的一方。而在这样的比赛中,私营企业将永远占据优势——美国政府越早认清这一点越好。

“登陆火星”计划

自1972年美国人造访月球以来,美国国家航空航天局(NASA)的载人探索步伐一直为计划不周和方向混乱所困。2005年,乔治·W·布什(George W. Bush)总统宣布了一项雄心勃勃的新的探月计划。理论上讲,该计划能随着时间的推移削减太空探索的成本。但5年后,贝拉克·奥巴马(Barack Obama)政府取消了该计划,并以一项界定含糊的“登陆火星”计划取而代之。

火星计划的关键设备包括“猎户座”太空船和名为太空发射系统的庞大火箭。这些设备的研发费用每年超过30亿美元。即便如此,猎户座太空舱只在2014年升空过一次,SLS则完全没有发射过。而猎户座的首个载人项目最早还要等到2021年。之后的发射频率理论上大概在一年一次,但究竟要发射到哪里去,目前都不大清楚。

太空探索技术公司的步伐更快、成本更低,这也是它似乎有信心将NASA甩在身后的原因之一。其月球之旅将使用猎鹰重型运载火箭,这是该公司大获成功的猎鹰9号火箭的一个变体,猎鹰9号已经历了数十次发射,包括将国际空间站的补给飞船送入太空。该公司的“龙”飞船也已经完成了载货发射任务,而为载人设计的“龙”2号将于2017年晚些时候发射两次。

或许更重要的是,它的价格很合理:猎鹰9号的研发过程仅耗资3.9亿美元,而一份研究发现,如果同样的项目由NASA开发,花费将达到17至40亿美元。猎鹰重型运载火箭发射一次的价格仅为9000万美元,而据预估,SLS发射一次的价格将达到5到10亿美元。

太空竞赛的高风险

当然,马斯克总是表现得过于乐观。而太空探索技术公司大张旗鼓的月球计划仍存在不小的风险,首先就是让业余宇航员登舱的问题。他们会接受培训,但出现紧急状况时,他们的应对恐怕无法达到专业人员的水平。合同里的免责表格一定无所不包。

但NASA的风险可能更大。举例来说,它可能会使用一颗从未发射过的火箭执行载人航天任务。特朗普政府最近请NASA研究了这一设想,以期加快探索步伐。这种冒险行为NASA只尝试过一次,即1981年对航天飞机的首次发射,而后果近乎惨烈。同时,要加快猎户座太空船的研发步伐(仍缺少一个经过验证的生命保障系统,此外还有一些其他问题),NASA需要投入大量额外的经费。更关键的是,没人能确定这些新增的风险能换来什么样的合理回报。

这并不是说,NASA应该彻底退出太空竞赛。但是,与其在私营企业可以做到步伐更快、成本更低的领域里折腾,不如将其可观的资源重新聚焦于自主探索及基础研究领域,以为美国的太空企业提供必要的支持。眼下,太空探索技术公司已经在与其他政府航天机构争夺商业卫星发射的市场。这场竞争迟早要搬到月球上去,杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)的蓝色起源公司(Blue Origin LLC)已经确立了雄心勃勃的长远目标——在月球上打造永久性基地。美国企业要想战胜中国等对手,成功实现这些目标,NASA的帮助必不可少。

这才是真正的太空竞赛,而目前来看,太空探索技术公司和它的游客们正抢占先机。

(本文内容不代表彭博编辑委员会、彭博有限合伙企业、《商业周刊/中文版》及其所有者的观点。)

编辑:李辰旭稼、管文晶

翻译:程玺

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