最便宜的火星之旅,可能是从这个印度小岛起航的

来源:彭博商业周刊 | 发布: | 发布时间:2016-12-23,星期五 | 阅读:677


撰文:Anurag Kotoky

印度2016年已发射了37颗卫星,几乎是2015年总数的两倍,而且还有卫星等待发射

“曾经被认为只有西方国家才能掌握的航天技术,现在已经向世界各国敞开大门”

最便宜的火星航班,可能是从一个位于印度东南部的小障壁岛起航的。

斯里赫里戈达岛堪称印度的卡纳维拉尔角(译者注:卡纳维拉尔角位于美国佛罗里达州,是举世闻名的航空海岸)。这个小岛是一项雄心勃勃的太空计划的发射基地。迄今为止,该计划已将超过120颗卫星射入轨道,其客户包括美国、以色列和德国公司。航天领域的竞争对手们无法匹敌印度开出的价格——该国已经将自己的探测器送往“红色星球”,其成本甚至比一部讲述宇航员滞留火星的好莱坞大片的制作费用还要低。

就在中国竭力将本国宇航员送入遥远的太空之际,这个南亚国家正谋求在价值54亿美元的卫星发射产业中抢得更大的市场份额。2016年,拜商业、科学和军事实体对即时互联网连接和地球监测的高涨需求所赐,全球发射市场呈现激增之势。在这种背景下,Alphabet Inc.的一家子公司成为印度的新客户,为其卫星发射产业增添了不少光彩。

卫星产业营收情况

“全球发射能力有限。”印度空间研究组织(ISPO)的主席基兰•库马尔(A.S. Kiran Kumar)在班加罗总部表示。“为什么人们来找我们?因为他们正在寻找最具成本效益,周转时间较短的发射方案。”

与印度一起竞争商业发射机会的,还包括欧洲和日本航天局,以及一些私人参与者,其中最知名的当属埃隆•马斯克(Elon Musk)的太空探索技术公司(SpaceX)和杰夫•贝索斯(Jeff Bezos)的蓝源公司(Blue Origin LLC)。印度空间研究组织表示,印度2016年已发射了37颗卫星,几乎是2015年总数的两倍,而且还有卫星等待发射。

PSLV运载火箭

根据英国研究机构Seradata公司提供的信息,大多数从印度起航的太空之旅均使用极轨卫星运载火箭(PSLV)。它能够以大约3000万美元的成本,将微型卫星送入太空。如果同时发射多颗卫星,这个价格还可以分割负担。

这大约是SpaceX公司猎鹰九号火箭(Falcon 9)收费的一半,但这家总部位于加州霍桑的公司声称,其有效载荷更大。Seradata公司表示,它也比美国米诺陶运载火箭(Minotaur)和阿丽亚娜航空公司(Arianespace SA)的织女星运载火箭(Vega)收取的价格更便宜。

印度卫星发射费用

Seradata公司空间内容主管大卫•托德(David Todd)表示,印度的PSLV运载火箭符合商业卫星制造商的所有要求。它最后一次发射失败还是20世纪90年代的事情。

“就现代运载火箭的经验而言,PSLV已经进入‘涅槃’阶段。它经历了一连串完美的发射,没有失败记录。”托德说。

与谷歌旗下的卫星图像公司Terra Bella签署的卫星发射协议,历经长达7年的谈判历程,Earth2Orbit公司的联合创始人兼首席执行官萨斯米塔•莫汉蒂(Susmita Mohanty)介绍说。这家总部设在班加罗尔的公司是该协议的经纪人。

这项谈判如此艰难的原因是,2005年,在印度政府不愿签署一项旨在设定配额和最低价格的协议之后,美国开始阻止国内公司雇用印度空间研究组织及其附属公司Antrix从事商业发射。

就在印度拒不退让之际,发射市场逐渐复苏。电话公司、电子器件制造商和广播公司对火箭的需求不断增长,进而促使美国政府基于个例颁了发豁免令。

据总部位于华盛顿的卫星工业协会(Satellite Industry Association)统计,在截至2015年的十年间,包括服务、制造和发射在内,全球卫星产业的收入几乎翻了一番,达到2080亿美元。

根据其网站介绍,Terra Bella使用从太空拍摄的图像来分析港口交通,帮助灾难响应团队,并跟踪矿坑的变化。2016年6月,印度为这家公司发射了一枚重110公斤的SkySat微型卫星——这枚运载火箭共搭载了20颗卫星。印度空间研究组织计划在2017年初一次发射80多颗卫星,这将是有史以来最多的一次。

Terra Bella不愿置评,只是建议记者浏览一篇博文。这篇博文配有该公司发布的首批图像之一:芝加哥的士兵体育场。

2016年9月23日,印度斯里赫里戈达岛萨迪什•达万航天中心。印度空间研究组织的PSLV运载火箭矗立在发射台上

“我们的发射协议是开拓性的,”莫汉蒂说。在20世纪70年代,他的父亲是一位印度太空科学家。“我们开启了一扇门,然后把它虚掩着,这样其他的卫星制造商就有机会使用印度频繁进行,而且负担得起的发射服务。”

成本效率原则

这个国家最著名的发射发生在2013年。当时,一枚PSLV运载火箭携带火星轨道探测器(Mars Orbiter Spacecraft)从斯里赫里戈达岛发射升空。这艘在梵文中被称为Mangalyaan的探测器,使得印度成为第四个探测火星的国家。

Mangalyaan的目标包括在火星大气层中寻找甲烷和二氧化碳,以确定这个与我们相邻的星球是否存在生命。

其成本大约为7400万美元,仅仅是美国航空航天局(NASA)Maven探测器的11%左右。相比之下,票房网站Box Office Mojo显示,20世纪福斯公司(20th Century Fox)巨制《火星救援》(The Martian)的制作成本约为1.08亿美元。

自20世纪60年代初启动以来,节俭一直是印度太空计划的标志之一。彼时,印度的火箭型材依靠自行车运输,并在圣玛利亚玛达拉教堂(St. Mary Magdalene Church)手工组装,该教堂位于印度半岛南端附近一个名为顿巴的渔村。

工人们骑着自行车将一个探测火箭头锥运往位于印度特里凡得琅的顿巴赤道火箭发射站

苏联是印度空间计划的早期支持者,于1975年帮助该国将第一颗自制卫星发射升空,并于1984年把第一个印度人送入太空。拉克什•沙尔马(Rakesh Sharma)在礼炮7号太空站(Salyut 7)上花了将近8天时间进行各种实验。

在印度,成本效率原则显得尤为迫切。据世界银行统计,2011年,大约21%的印度人的日均生活费不足1.90美元。库马尔说,这种贫困使得相关性变得更加重要。

他指出,“一般来说,在大多数其他地方,太空计划都是始于一项战略或军事计划。”库马尔于1975年加入ISRO。2015年,在完成火星轨道探测器工作之后,他接管了这家组织。

“我们的计划从一开始就特别关注如何利用这种空间技术创造社会效益。”

印度火星轨道探测器搭载的火星彩色摄像机(MCC)在火星北半球上空拍摄的区域风暴图象

这项火星任务启动了印度总理纳伦德拉•莫迪(Narendra Modi)利用太空计划提高生活水平的一连串举措。印度目前运行着大约35颗用于广播、导航、科学研究和气象监测的卫星。库马尔认为,该国的卫星数量还需要翻一番。

创造社会效益

一个关键领域是灾害管理,因为60%的土地容易发生地震,约70%的可耕地面积容易遭受干旱。印度还饱受毁灭性的热带飓风之苦。

莫迪表示,印度计划发射一颗卫星,寻找潜在的风险,然后提供旨在缓解、应对和恢复的信息。这颗卫星将扫描整个南亚地区。

在11月3日于新德里召开的一场会议上,莫迪表示,印度已做好准备,将自己的航天能力用于帮助任何其他国家进行灾害风险的管理。

此外,印度政府正在安装一个采矿监控系统,希望通过遥感检测技术遏制非法挖掘。目前,该国在这方面主要依靠目击者提供线报。

但印度空间研究组织的10.9亿美元预算还用于促进航天产业。印度正在建立自己的系统,以对抗美国运营的全球定位系统(GPS)。

太空计划预算对比

据该组织网站介绍,印度区域导航卫星系统(Indian Regional Navigation Satellite System)由7颗卫星组成,为印度和距离其边界1500公里内的用户提供服务。其用途包括陆海空定位信息;映射数据和灾害管理。

莫迪称赞这个系统是其“印度制造”倡议(Make in India)的一个鲜活例证。他的空间计划部长在7月告诉议会,他希望本国私营公司参与制造火箭发动机、燃料罐和航天器。

2014年9月24日,在印度火星轨道探测器Mangalyaan进入火星周围轨道之后,莫迪在印度空间研究组织的指挥中心向该组织员工发表演讲

据新德里电视台(NDTV)报道,所有这一切都是为了准备一项潜在的2020年使命——印度打算与法国合作,将另一颗卫星送入火星周围轨道,这颗卫星随后可能会在火星着陆。

“曾经被认为只有西方国家才能掌握的航天技术,现在已经向世界各国敞开大门,”咨询公司AlixPartners执行董事路易吉•佩卢索(Luigi Peluso)在一封电子邮件中表示。

“印度具有控制成本的强大能力,以及非常完善的科学和技术资源。”

编辑:刘馨蔚

翻译:任文科



 

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