世界末日能被人类阻止吗?

来源:网易公开课 | 发布: | 发布时间:2015-01-10,星期六 | 阅读:1,529

“末日后的地球,荒无人烟,这好像是科幻电视和电影中出现的场景。但是认真思考下那些真实存在的风险——可以消灭人类的自然和人为的威胁。作为人类中的有关成员,我们是否应该考虑:“可能发生的最糟糕的事情是什么?”

十年前,我写了一本名为《我们的末世纪?》的书,书名以问号结尾,但出版商把问号删掉了。这位美国出版商把书名改成了《我们的最后时刻》,美国人喜欢即时行乐,然后再反其道而行。

现今的地球

威胁来自于人类

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从现在起最大的危险来自我们人类

我当时的主题是这样的:我们的地球已经存在了四千五百万个世纪了,但是这个世纪是最特别的——第一次有一个物种,也就是我们人类,掌控着这个星球的未来。在几乎所有的地球历史中,威胁都是来自大自然——疾病、地震以及小行星等等——但是从现在起,最大的危险来自我们人类。现在我们所面临的不仅仅是核威胁,在我们这个相互联系的世界,网络故障可以波及全球;航空旅行可以将流行病在几天内传播到全世界;并且可以毫不夸张地说社交媒体传播恐慌和谣言如光速一般。

电影《2012》中的末日场景

我们对那些不起眼的危害担心得太多了——未必会发生的空难、食品中的致癌物、低剂量的辐射等等——但是我们和我们的政治领袖们却不肯接受灾难性的场景发生的可能性。谢天谢地,最糟糕的情况还没有发生。的确,它们很有可能不会发生,但是哪怕只有一个事件是具有潜在的毁灭性,那么就值得投入大量的费用去预防它,即使它不大可能发生,但正如我们为我们的房子购买火灾险一样。

科学的发展

加大对地球的影响

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科学的负面影响变得可怕,我们变得更加脆弱

随着科学提供了更大的能力和希望,它的负面影响也会变得更加可怕。我们变得更加脆弱。数十年之内,能够滥用快速发展的生物技术的人将达到数百万,就像今天滥用网络技术的人一样。弗里曼·戴森在一次TED演讲中预言,孩子们将会设计和创造新的生物体,而这就像他们那一代人玩化学装置一样常见。当然,这可能有点像科幻小说的场景,但即使只是这个设想中的一部分变成现实,我们的生态系统和我们人类自身都必定将无法安然无恙地长久生存。

也许每个人都能在实验室里人造生命

例如,一些生态极端主义者认为人类的数量越少,对这颗星球,对我们生活的地球越好。当这样的人掌握了那些将会在2050年可能被普遍推广的合成生物技术后将会发生什么样的事情呢?到那时,其他科幻小说中的噩梦就可能变为现实:愚蠢的机器人会像流氓一样,或者一个网络会进化出自己的意识从而威胁到我们所有人。

我们需要通过

监管来预防风险

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普通的法规难以约束企业追逐利益

我们能通过监管来预防这些风险吗?无论如何我们得试一试,但是这些企业是如此的求胜心切、如此的全球化、如此的受商业压力的驱动,所以他们将会不顾一切以达成他们的目的,而不管法规是如何规定的。就像毒品法——我们试着去约束,但收效甚微。地球村里总会有些愚昧的村民,并且他们的所作所为的影响会波及全球。

电影《生化危机》中实验室里的病毒泄漏导致世界性灾难

就像我在书中所说,这个世纪我们不会过得一帆风顺。我们的社会可能会遭遇挫折——甚至,有50%的可能会遭遇一个严重的挫折。但是可能还会有更糟糕的事件发生吗?那种可以消灭掉所有生命的事件?当一台新的粒子加速器联机以后,一些人不安地问道,它能毁灭地球吗?或者,撕破空间的构造?幸运的是,至少这点我们还是能保证不会发生的。我和其他人指出,大自然通过宇宙射线碰撞,已经做过亿万次同样的实验了。但是科学家们无疑需要对于那些会产生自然界中没有先例的状况的实验保持警惕。生物学家应当避免释放那些具有潜在毁灭性的转基因病原体。

科技将会加速

人类的进化

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进化会在科技的时间尺度内发生

顺便提一下,我们之所以对于真实存在的灾难所带来的风险尤其反感,是取决于一个哲学和伦理问题。考虑一下两个场景:场景A,90%的人类会被消灭。场景B,所有人类都会被消灭。那么场景B比场景A糟糕多少?有人可能会说糟糕10%。因为死亡人数要多全人类的10%。但我认为场景B是无比的糟糕。作为一个天文学家,我不能相信人类是这个故事的结局。宇宙诞生在太阳燃烧起来的五十亿年前,并且会永远持续下去,因此后人类时代的进化不管是在地球还是其它遥远的地方,都可能会像达尔文进化论所提出的一样旷日持久,并且甚至会更奇妙。而事实上,未来的进化会发生得更快,会在一个科技的时间尺度内,而不是在自然选择的时间尺度内。

网传的“人类进化之路”

不常见并不等于

不可能发生

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我们需要去估量潜在的灾难并设法避免

考虑到这些巨大的风险,我们不应该承受哪怕是十亿分之一的导致人类灭绝的风险,这样才有可能阻止这些巨大的潜在性。有些设想中的场景可能的确只是在科幻小说中才会出现,但其它的情节则可能变成令人担忧的现实。有一个值得一提的格言是,“不常见并不等于不可能发生”。事实上,我们在剑桥大学,建立了一个如何去减轻这些真实存在的风险的研究中心,也是出于同样的考虑。看起来这一切似乎只值得少数人花时间去估量潜在的灾难,但是我们需要尽可能地从其他人身上获得帮助,因为我们是茫茫宇宙中这颗珍贵的淡蓝色圆点的管理员,这是一颗走过了5亿个世纪的星球。因此让我们别再危害未来。

彼得·梅达沃

为人类而敲响的钟声就像高山上的牛的钟声一样。它们系在我们的脖子上,如果它们不能发出和谐悦耳的声音,那么一定是我们的错。



 

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