美国为何能一直引领前沿科技,连中情局都在做风险投资

发布: | 发布时间:2021-02-5,星期五 | 阅读:30

撰文 | 刘少山(PerceptIn创始人、哈佛大学肯尼迪政府学院公共管理硕士)责编 | 叶水送

In-Q-Tel的组织架构和投资公司

READING导读

当下,美国在诸多科技领域处于领先地位,至于为何它能长久不衰,这方面的分析也有不少。本文则通过介绍In-Q-Tel投资高科技初创公司,以了解美国中央情报局(CIA)和其他美国的情报机构如何掌握最领先的信息技术。

本系列开篇的章节提到许多把军事技术商业化的机制,特别是DARPA对美国经济的影响,前几期的DIU与本期的IQT更多是反向的机制,把市场上最领先的技术引入到美国的国防以及情报系统。因此,DAPRA、DIU、IQT实现了美国国防以及情报科技与市场的内循环系统,即促进了军事科技的发展与推动的经济的发展。

01
In-Q-Tel的历史背景

In-Q-Tel(IQT)前身为Peleus和In-Q-It,是美国非营利性风险投资公司,总部位于弗吉尼亚州的阿灵顿。 它投资高科技初创公司的唯一目的是使中央情报局(CIA)和其他美国的情报机构可以使用最领先的信息技术,以保障美国在情报科技上领先全球。

有趣的是,名称“ In-Q-Tel”是对Q的有意提及,这里面的Q其实是为著名特工电影系列007詹姆斯·邦德提供技术的虚构发明家。该公司虽然十分神秘,但是在硅谷投资圈被视为信息技术行业的顶级投资机构,以 2012年的统计,IQT每投资1美元就会吸引了其他公司的9美元投资。

IQT最初名为Peleus,由洛克希德·马丁公司前首席执行官Norm Augustine和IQT的第一任首席执行官Gilman Louie共同创立。IQT的目标是投资可满足美国国家安全利益的尖端科技公司。公司的起源可以追溯到Ruth A. David博士,他是1990年代CIA科学技术司长,并倡导了迅速发展信息技术对CIA的重要性。IQT现在与企科技业家、初创科技公司、科技研究人员、以及风险资本家合作,提供可为CIA和更广泛的情报界提供卓越功能的技术。

IQT专注于三个广泛的商业技术领域:软件、基础设施和材料科学。CIA前局长George Tenet表示,“CIA决定使用我们的有限资金来利用其他地方开发的先进技术。在1999年,我们开始支持IQT。CIA确定了紧迫于解决的核心技术问题,而IQT则为CIA提供了解决这些问题的领先技术。IQT的目标是让CIA保持在全球情报技术的领先地位,使CIA能够将领先的信息技术应用于针对恐怖分子的链接分析并高效的定位到对恐怖分子。”

在组织机构上,IQT是美国弗吉尼亚州注册的公司 (CIA的总部就在弗吉尼亚州Langley市)。在法律上,IQT是独立于CIA或任何其他政府机构。 该公司受到与CIA签订的宪章协议和年度合同的约束,这些文件阐明了这两个组织之间的关系。

CIA内部设立了一个IQT接口中心(QIC),这个中心的核心任务是促进IQT对情报界技术需求的理解,从而可以在市场上寻找CIA所需要的技术方案。虽然IQT是一家非营利性公司,但是作为一个投资机构,IQT的员工与其它投资机构的投资人一样,可以从成功投资中获利。

一个有趣的轶事是,2005年11月15日,IQT出售了5636股Google股票,价值超过220万美元。这些股票是Google收购Keyhole公司的结果,Keyhole是由CIA资助的卫星测绘软件,现在已经被称为Google Earth。

说个题外话,如果对Keyhole以及Google Earth背后的故事感兴趣的读者可以去读一下这本书《Never Lost Again: The Google Mapping Revolution That Sparked New Industries and Augmented Our Reality》,本书中详细描述了Keyhole创立背后的原因,Google为什么收购Keyhole,收购Keyhole后怎么在内部孵化了Google Maps以及Google Earth。

事实上,Keyhole的创始人John Hanke不只是创立了Keyhole,推动了Google Maps以及Google Earth的发展,而且在Google工作了11年后,创立了一家游戏公司Niantic,发布了一款风靡全球的游戏Pokémon Go。

02
In-Q-Tel的投资流程

在本小节内容中,我们介绍一下IQT的投资流程。下图展示了IQT与政府部门、初创公司、以及风险投资的关系:政府(特别是CIA)是IQT的基金投资人(LP)以及合同授予人,IQT接受政府对基金的投资并且作为中间商为政府提供所需要的技术。

政府部门,IQT,初创公司,以及风险投资的关系IQT对高科技初创公司进行股权投资,并且对这些公司授予政府的技术研发或者采购合同,高科技初创公司则通过IQT对美国政府提供技术产品与服务。同时,高科技初创公司还会在市场上寻求风险投资商的资金,助力核心技术研发。

IQT的投资流程

上图展示了IQT的投资流程:首先IQT会对政府的技术需求进行汇总,总结出需要的具体技术点。然后,IQT会设计技术解决方案,并且在商业市场上寻求符合要求的技术初创公司。在定位了一些初创公司后,会对这些公司进行尽职调查,并且筛选可以投资的标的。

下一步,IQT会与这些标的公司一切设计一套技术解决方案提供给对技术有需求的相关政府部门。一旦方案通过需求方确认,IQT便会对标的公司进行战略股权投资,也会授予政府部门的技术研发或者采购合同。最后一环是IQT与政府相关部门一起对项目进行验收。

值得一提的是,进行投资后,IQT将与标的初创公司以及政府合作伙伴机构合作完成工作计划并促进解决方案的交付。IQT的流程致力于确保投资组合公司兑现其技术承诺,并在未来几年内继续支持和增强其产品。

IQT的孵化模型具有几个显着的优势:第一,这种模式支持了快速的革命性信息技术产品的开发,这一点与商业的风险投资一样;第二,股权投资与商业合同并行对制度更加深度的绑定了初创公司与政府需求方的合作,极大的增强的产品的用户粘性,这一点是商业的风险投资做不到的;第三,这种模式降低美国国家安全界对技术产品投入的初期和长期成本,为美国节省了社会成本。

在IQT经历了多年的成功后,CIA在内部建立了一个新部门,即数字创新司,其核心任务是通过直接与私营部门合作来开发和部署前沿解决方案。CIA数字创新司与IQT紧密合作,力求将最新信息技术快速集成到CIA内部的情报信息系统中。而IQT的技术团队会根据其所投资的初创科技公司的技术能力来分配CIA的技术合同,以帮助初创科技公司的产品更好的融入到CIA的技术体系中。

03
IQT的投资组合

在这一小节中,我们简单地了解一下IQT的投资组合,目前IQT的投资组合已经属于公开信息,下表列出了在获得IQT资助的38家初创公司,展现了这些公司的技术行业分布: 可以看出IQT最核心的投资是聚焦在信息基础架构方向与数据挖掘方向,这两个方向的技术都是马上可以应用到CIA的场景当中,实用性比较高,因此占据了50%的投资比例。

在未来5年可用的技术方向,包括空间技术、机器智能技术以及新型通信技术,IQT总共投资了17家公司,也占据了将近50%的投资案例。另外两个投资案例是在前沿的材料技术方向,未来5年内不太可能融入CIA的业务场景,但是很可能做为CIA未来发展的技术储备。跟踪IQT的投资方向也让我们可以了解整个美国情报行业的技术需求以及发展方向,详细的去分析这些投资案例也会对我们的技术方向选择有比较大的启发。

下表详细列出了IQT的投资组合,其中包括许多在信息科技行业的佼佼者,比如在分布式计算业界领头羊Databricks(也就是对分布式计算平台Apache Spark进行商业化的主体)、容器计算领头羊Docker、数据中心管理平台Mesosphere、被英特尔收购的深度学习芯片公司Nervana等,对这些公司以及他们所处的技术方向感兴趣的技术人员以及投资人可以详细了解一下。

公司名业务方向
Aquifi3D视觉软件解决方案 (机器智能方向)
Beartooth分布式移动网络 (信息基础架构方向)
CliQr混合云管理平台(信息基础架构方向)
CloudPassage基础架构平台安全系统(信息基础架构方向)
Databricks云托管的大数据分析和处理平台(信息基础架构方向)
Dataminr社交媒体的态势感知和分析系统(数据挖掘方向)
Docker分布式应用程序开发、发布、和运行平台(信息基础架构方向)
Echodyne下一代电子扫描雷达系统(机器智能方向)
Epiq Solutions软件定义的无线电平台和应用(新型通信技术方向)
Geofeedia基于位置的社交媒体监控平台(数据挖掘方向)
goTenna离线智能手机通信的备用网络(新型通信技术方向)
Headspin以网络为中心的方法来改善移动应用程序的性能(信息基础架构方向)
Interset使用分析,机器学习和大数据进行内部威胁检测(数据挖掘方向)
Keyssa快速,简单和安全的非接触式数据传输(新型通信技术方向)
Kymeta宽带卫星通信的天线技术(空间技术方向)
Lookout基于云的移动网络安全(信息基础架构方向)
Mapbox设计和发布可视化,数据丰富的地图(信息基础架构方向)
Mesosphere物理或基于云的数据中心的下一代规模,效率和自动化(信息基础架构方向)
Nervana下一代机器学习芯片(机器智能方向)
Orbital Insight大规模卫星影像处理和数据科学(空间技术方向)
Orion Labs可穿戴设备和实时语音通信平台(新型通信技术方向)
Parallel WirelessLTE无线接入节点和软件堆栈,用于小型小区部署(新型通信技术方向)
PATHAR特定渠道的社交媒体分析平台(数据挖掘方向)
Pneubotics移动物料搬运的机器人解决方案(机器智能方向)
PsiKick重新定义的超低功耗无线传感器解决方案(新型通信技术方向)
PubNub构建和扩展实时应用(新型通信技术方向)
Rocket Lab小型卫星发射器(空间技术方向)
Skincential Sciences用于生物样品收集的新型材料(新型材料方向)
Soft Robotics软机器人执行器和系统(机器智能方向)
Sonatype软件供应链的自动化和安全性(信息基础架构方向)
Spaceflight Industries小型卫星发射,网络和图像提供商(空间技术方向)
Threatstream领先的企业级威胁情报平台(数据挖掘方向)
Timbr.io代码驱动的数据分析平台(数据挖掘方向)
Transient Electronics可溶性半导体技术(新型材料方向)
TransVoyant实时预测情报平台(数据挖掘方向)
TRX Systems3D室内定位和制图解决方案(机器智能方向)
VoltaiqSaaS平台进行高级电池分析(数据挖掘方向)
Zoomdata大数据探索,可视化和分析平台(数据挖掘方向)

目前,IQT的投资组合中比较受到争议的研究聚焦于社交媒体数据挖掘和监控,包括Dataminr,Geofeedia,PATHAR和TransVoyant。这四家公司向CIA提供了技术手段从Twitter等平台上挖掘数据,对美国以及全球的用户的言论进行监控。而这些备受争议的投资似乎反映了目前CIA对监控社交媒体的日益关注。

去年9月,中央情报局排名第二高的官员戴维·科恩(David Cohen)在康奈尔大学发表了长篇演讲,谈到了新媒体环境带来的一系列挑战。他说,伊斯兰国“对Twitter和其他社交媒体平台的复杂使用是对这些技术的恶意使用的完美典范”。科恩还指出,对来自伊斯兰国的Twitter消息的技术分析(有时称为ISIL)为CIA提供了相当有价值的情报。他说:“ ISIL发布其活动的推文和其他社交媒体消息通常会产生信息,尤其是从总体上讲,这些信息具有真正的情报价值,”

除了在国际情报分析方向,这种分析技术也被使用到了美国本土的情报分析上。比如目前Geofeedia公司已经与美国奥克兰、芝加哥、底特律和其他主要城市的警察部门签约,通过使用当地民众的推文的位置和情感就可以预测不同社会运动以及抗议活动中暴力的倾向性与可能性。Geofeedia的技术可以评估在某些短语上附加“情绪正负点”,并且同时测量“单词与某些单词的接近度”来进一步分析发布者的情绪。

04
特殊技术实验室——Lab41

既然上一节,我们聊到了IQT的投资组合中比较受到争议的社交媒体数据挖掘和监控方向,这一节我们了解一下IQT专门为这个技术方向而成立的实验室Lab41。在2012年,IQT的高级研究员布鲁斯·隆德(Bruce Lund)指出,监视社交媒体对于跟踪爆发性的政治运动、危机、流行病、灾难越来越重要,并且可以提前预警波及全球的总体趋势。

基于这个总结,CIA加快了收集与监控互联网用户生成的在线数据,并且通过IQT在这个方向进行了大规模的技术投资。除了对初创企业的投资外,IQT还在硅谷建立了一个名为Lab41的特殊技术实验室,以为情报界提供工具以连接大量数据中的点。

2016年2月,Lab41发表了一篇文章,详细探讨了如何可以通过目标用户在Twitter上的朋友的位置来精准的预测Twitter目标用户的自身位置 。对这个技术感兴趣的读者可以依据上面的网址细挖一下。另外,在面向开发人员的开源网站Github上,Lab41有自己的一个账号(https://github.com/Lab41)其中有一个项目使用卷积和循环神经网络等网络结构将Twitter消息对特定主题的正面、负面、或中性情绪进行分类,从而去推断目标用户对社会的威胁。

这些项目都很有趣,而且这些项目被开源也比较让人震惊。虽然可以肯定的是CIA内部的版本与开源版本必定有很大区别,但是通过对开源代码的分析也可以一定程度上推测出内部系统的架构与设计。

05
总结

实际上,军事情报是一个国家核心竞争力的重要组成部分,CIA作为美国最核心的情报组织在科技上的投入是很大的。

除了内部投入外,CIA也很注重融入市场上的黑科技,充分吸收美国国内的创新能力为情报行业服务。

对于中国来说,我们能从中能学到哪些有价值的信息,上面介绍的黑科技固然重要,或许更为重要的是,这种对前沿科技的投资模式值得借鉴。

作者简介

刘少山,PerceptIn创始人,加州大学欧文分校计算机博士,哈佛大学肯尼迪政府学院公共管理硕士。刘少山在哈佛大学肯尼迪学院的研究方向为中美科技政策对比以及科技对宏观经济的影响。


来源:赛先生



 

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