嫦娥四号成功登陆月球背面,中国发力太空竞赛

发布: | 发布时间:2019-01-3,星期四 | 阅读:708

STEVEN LEE MYERS, ZOE MOU

12月,嫦娥四号月球探测器从西昌发射升空。 CHINA NETWORK/REUTERS

北京——周四,中国国家航天局宣布,中国在太空探索中达到了新的里程碑:实现历史上首次在月球背面着陆。

以中国神话中的月亮女神命名的探测器嫦娥四号,是一系列太空任务的一部分,它们突显了中国加入甚至引领太空竞赛的雄心。

2013年,中国曾将探测器送上月球,加入了美国和苏联的行列,成为仅有的几个在月球上实现“软着陆”的国家,但是嫦娥四号将是第一个在月球永远背对地球那一面着陆的探测器。

中国国家航天局在其网站上发布公告称,这次任务“开启了人类月球探测新篇章”。该机构说,航天器已于北京时间上午10点26分在月球背面的目标区域着陆。航天局在一份通知中说,经由中国称之为“鹊桥”的中继星,该探测器向地球传回了首张月背的近距离图片。通知中包含了据称由探测器拍摄的图像。

专家说,虽然在太空探索方面晚了几十年,中国正在迅速赶上,并可能在人工智能、量子计算等领域挑战美国的霸主地位。

嫦娥四号探测器拍下的首张月球背面照片。图片由中国国家航天局提供。
嫦娥四号探测器拍下的首张月球背面照片。图片由中国国家航天局提供。 China National Space Administration/Xinhua News Agency, via Associated Pressnone

“这次太空任务表明,中国在外太空探索方面已经达到世界先进水平,”与中国国家航天局密切合作的澳门科技大学教授祝梦华表示。“我们中国人做了美国人不敢尝试的事情。”

中国目前计划在2022年之前全面运行其第三个空间站,在2030年之前将宇航员送入月球基地,并向火星发射探测器,其中包括能够将火星表面样本送回地球的探测器。

经过数十年的探索,月球已经谈不上是什么未曾涉足的研究领域,然而专家表示,一次新的着陆任务远不只是宣传炒作。

中国将要登陆的撞击坑是月球上最古老、最深的撞击坑,因此探测器取得的发现可以为了解月球的起源和进化提供线索。一些科学家怀疑,撞击坑周围的盆地可能富含矿物。如果开发月球资源是太空发展的下一步,这次任务的成功可能会让中国处于更有利的位置。

“从技术和象征意义上说,这是一项重大成就,”为国防部密涅瓦研究所(Minerva Research Institute)撰写太空研究报告的独立分析师纳姆拉塔·戈斯瓦米(Namrata Goswami)说。“中国将此次登月视为一个踏脚石,同时也将未来的载人登月视为踏脚石,因为中国的长期目标是月球殖民,并将其作为巨大的能源供应源。”

戈斯瓦米说,该探测器正在探索的地方可能会成为未来的燃料补给基地,用于进一步深入太空的任务,就像“海军眼里那种用于补充燃料和补给的供煤港”。嫦娥四号于12月8日凌晨(美国时间12月7日中午)从中国西南部的西昌发射升空,22天后的周日进入环绕月球的最后一个近地轨道。

它的目标是冯·卡门(Von Kármán)撞击坑。冯·卡门位于月球南极附近一个更大的盆地内,宽约110英里。主着陆器将放出一辆重300磅的月球探测车,除非发生故障,探测车将在撞击坑内漫步。(该月球车的名字由公开竞赛和投票决定,目前尚未公布。)

着陆器和探测车上的仪器包括摄像头、探地雷达和光谱仪,以帮助识别这片区域的构成,该区域是由一块陨石造成的。科学家们希望这里的岩石和泥土能增进对月球地质的了解。

着陆器还将进行一项生物学实验,观测在月球的低重力环境下,植物种子是否会发芽,蚕卵是否能孵化。

由于月球阻碍了从背面的直接通信,中国发射了一颗卫星作为中继,让探测车的信号先发射到卫星上,接着反射到地球上的科学家们那里。五年前,中国首个月球着陆器嫦娥三号完成了抵达月球较近一侧的旅程。但其月球车遭遇了问题。不到一个月,月球车在曲折前行374英尺后,停止了移动,尽管据中国官员表示,它仍不间断地传送照片及其它信息,直到2015年3月。

由于担心失败有损颜面,加上该技术所涉及的敏感性,中国政府不愿详细谈论其项目,而美国国家航空航天局(NASA)及其它太空项目则相对公开。去年4月,中国空间站天宫一号在失联后坠入了地球。

在着陆之前,关于嫦娥四号的报道相当少,这使得天文专家和爱好者四处搜寻线索。相比之下,近几天,美国太空官员在公开为美国航空航天局航天器新视野号(New Horizons)欢庆,它成功捕捉到了地球40亿英里外冰冷世界Ultima Thule(意为天涯海角、终极远境)的照片。

有些人可能会问,“那又如何?”乔治·华盛顿大学(George Washington University)空间政策研究所荣休教授约翰·M·罗格斯顿(John M. Logsdon)说,但科学家们有着不同的看法。

“我们会对月球了解更多,”罗格斯顿说。“它要去一个任何航天器都从未造访过的地方,因而是真正的探索。”

中国进入太空国家精英之列无疑已成为国家荣誉的一个来源,这一点被精心安排以强调共产党强大、稳定的领导力。

中国珠海一场展览上,一个嫦娥四号探测器模型。
中国珠海一场展览上,一个嫦娥四号探测器模型。 Reutersnone

继美国和俄罗斯之后,中国是第三个用自己的火箭将自己的宇航员送上太空的国家。首次载人行动是在2003年,自此,中国已总共将11位宇航员送入了太空。2016年,两位中国宇航员在中国的第二空间站天宫二号驻留了30天。

2018年,中国向太空发射了38枚火箭——首次在数量上超过其他任何国家;10月有一次发射失败。此外它还计划于今年晚些时候进行另一次月球着陆,即嫦娥五号。

去年的许多次发射都载有中国自己的全球定位系统,该系统已覆盖了中国和亚洲大部。中国希望其名为北斗的系统将在明年覆盖全球,成为美国系统的商业和政治对手。

一旦国际空间站退役——特朗普政府已提议在2025年前终止联邦拨款——那么天宫二号将成为轨道中唯一的空间站。国际空间站接待过来自十多个国家的宇航员,但不包括中国。

中国的航天局也经历过挫折,包括2017年新的重型火箭长征五号发射失败。那次事故导致了一连串的延误,其影响至今仍能感受到。中国的太空预算也远远小于美国航空航天局。

即便如此,攻克太空仍是一个国家优先事项。而该国由共产党和习近平主席主导的政治体制也意味着,经费和规划较不易受政治情绪动荡的影响,像多年来美国航空航天局的预算所经受的那样。

“深度太空探索需要大量的时间和资金,”澳门的祝梦华教授说。“这不是小国能办到的。”

他说他有信心,“在几年或十年之后,中国将逐步后来居上,在该领域发挥领导作用。”


来源:纽约时报中文网


 

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